Sistema K2-33

Kepler de la NASA descobreix exoplaneta acabat de néixer.

Els astrònoms han descobert l’exoplaneta més jove mai detectat completament format al Sistema K2-33. El descobriment va ser fet pel telescopi espacial Kepler de la NASA i la seva missió estesa K2, així com l’Observatori Keck M. W. a Mauna Kea, Hawaii. Els exoplanetes són planetes que orbiten estrelles més enllà del nostre sol.

El planeta acabat de descobrir, K2-33b, és una mica més gran que Neptú i gira amb força al voltant de la seva estrella cada cinc dies. Té només de 5 a 10 milions d’anys, pel que és un dels molt pocs planetes nounats que han trobat fins ara.

La formació de planetes és un procés complex i tumultuós que segueix sent un misteri. Els astrònoms han descobert i confirmat aproximadament 3.000 exoplanetes fins a la data. No obstant això, gairebé tots ells estan orbitant estrelles de mitjana edat, amb edats de mil milions d’anys o més. Per als astrònoms, tractar de comprendre els cicles de vida dels sistemes planetaris utilitzant exemples existents és com tractar d’aprendre com la gent creix des de nadons fins a nens adolescents, només estudiant per persones adultes.

Els primers senyals de l’existència del planeta es van mesurar pel K2. La càmera del telescopi detecta un enfosquiment periòdic de la llum emesa per l’estrella mare del planeta, un senyal que un planeta en òrbita podria passar regularment per davant de l’estrella i bloquejar la llum. Les dades de l’Observatori Keck validen que l’atenuació era de fet per un planeta, i també van ajudar a confirmar la seva edat juvenil.

Mesuraments infraroges del telescopi espacial Spitzer de la NASA van mostrar que l’estrella del sistema està envoltada per un disc prim de restes planetàries, el que indica que la seva fase de formació de planetes està acabant. Els planetes es formen a partir d’espessos discos de gas i pols, anomenats discos protoplanetaris, que envolten a les estrelles joves.

Una característica sorprenent en el descobriment de K2-33b és que està molt prop de la seva estrella. El planeta és gairebé 10 vegades més a prop de la seva estrella que Mercuri al nostre Sol. Tot i que s’han trobat nombrosos exoplanetes en òrbita de més edat, els astrònoms han lluitat durant molt de temps per entendre com els planetes més massius com aquest estan en òrbites tan petites. Algunes teories proposen que es necessiten centenars de milions d’anys perquè un planeta des d’una òrbita més distant en una estreta un – i per tant no pot explicar K2-33b, que és una mica més jove.

L’equip científic diu que hi ha dos teories principals que poden explicar com K2-33b va acabar tan a prop de la seva estrella. Podria haver migrat allà en un procés anomenat migració de discos, que es porta a centenars de milers d’anys. O bé, el planeta podria haver-se format “in situ” – just on està. El descobriment de K2-33b per tant, dóna teòrics d’un nou punt de dades per reflexionar.