Ones gravitacionals

LISA Pathfinder Missió per a la detecció de les ones gravitacionals a l’espai.

LISA Pathfinder, una missió dirigida per l’Agència Espacial Europea (ESA) amb contribucions de la NASA, ha provat amb èxit una tecnologia clau que es necessita per detectar les ones gravitacionals. Aquestes petites ondulacions en el teixit de l’espai, predit per Albert Einstein fa un segle, van ser vistos per primera vegada l’any passat per l’Observatori interferòmetre làser d’ona gravitacional basat en terra (LIGO).

Fonts de soroll sísmiques, tèrmiques i altres limiten LIGO a una major freqüència de les ones gravitacionals al voltant de 100 cicles per segon (hertz). Però la recerca de senyals dels esdeveniments més exòtics, com les fusions de forats negres supermassius en galàxies en col·lisió, requereix la capacitat de veure les freqüències d’1 Hz o menys, només és possible un nivell de sensibilitat des de l’espai.

Un observatori espacial funcionaria mitjançant el seguiment de masses de prova que es mouen només sota la influència de la gravetat. Cada nau volaria suaument al voltant de les seves masses de prova, un procés anomenat de vol lliure de fricció. L’objectiu principal de la missió LISA Pathfinder de l’ESA és posar a prova la tecnologia actual, volant al voltant d’un parell idèntic de cubs (46 mil·límetres) fets d’un aliatge d’or i platí, un material escollit per la seva alta densitat i la insensibilitat als camps magnètics.

Els científics diuen que els resultats són poc menys que sorprenent. Les forces no gravitacionals sobre els cubs es van reduir a nivells molt inferiors als requisits originals del projecte i s’acosten al nivell de control necessari per a un observatori a gran escala.

“Els mesuraments han superat les nostres expectatives més optimistes”, va dir Paul McNamara, científic del projecte LISA Pathfinder a la Direcció de Ciència. “Vam arribar al nivell de precisió requerit originalment per LISA Pathfinder en el primer dia, i així que vam passar les següents setmanes la millora dels resultats d’un factor de millora cinc vegades superior.”