L’exoplaneta més pròxim, Barnard b

L’exoplaneta més pròxim a la Terra, Barnard b
Per I. Ribas, Veure original a la revista nature 14º

Durant dècades, els astrònoms han buscat planetes al voltant d’una estrella propera coneguda com l’Estel de Barnard. Barnard b es l’exoplaneta més pròxim a la Terra

Els planetes de les estrelles que no són el Sol són coneguts com a exoplanetes. Són extremadament febles en comparació amb les seves estrelles amfitriones, i les seves òrbites normalment són massa petites per trobar-les – fins i tot utilitzant els telescopis més grans disponibles avui-.
Com a resultat, les últimes tècniques d’imatge d’alta resolució estan limitades als planetes gegants en òrbites àmplies al voltant d’estels.

La major part del que es coneix actualment de les propietats, la formació i l’evolució dels exoplanetes prové, doncs, de mètodes indirectes que mesuren variacions en la llum rebuda a la Terra des de les estrelles amfitriones. Un dels mètodes més fructífers, utilitzats per Ribas i col·legues, és la tècnica de velocitat radial. Implica mesurar els canvis en la velocitat d’una estrella amfitriona al llarg de la línia de visió d’un observador, i és sensible a la massa de l’exoplaneta. No obstant això, perquè les mesures depenen d’un valor desconegut (la inclinació de l’òrbita del planeta), la tècnica només proporciona un límit inferior a la massa del planeta.

Utilitzar el mètode de velocitat radial per detectar planetes en òrbites de llarg termini és difícil, ja que com més gran és la distància orbital, menor serà el senyal planetari. El mètode de trànsit, que mesura la caiguda de la brillantor quan un planeta passa per davant de la seva estrella amfitriona, també és ineficaç per als planetes en òrbites de llarg termini. Aquesta limitació ha restringit la detecció i la caracterització d’exoplanetes principalment a companys estrets, especialment en el cas dels planetes de massa baixa, els senyals són petits.

I. Ribas
Institut de Ciències de l’Espai (ICE, CSIC), Campus UAB, Bellaterra, Spain
Institut d’Estudis Espacials de Catalunya (IEEC), Barcelona, Spain

Barnard b, batejat així en honor a la seva amfitriona, triga uns 233 dies a orbitar a la seva estrella i, encara que està relativament a prop seu (a un 40% de distància del que està la Terra del Sol), és un món fred i fosc que podria estar a uns -170 graus centígrads. “És un món gelat perquè rep molt poca energia de la seva estrella: només un 2% del que la Terra obté del Sol”, i es troba a prop de l’anomenada ‘línia de gel’, una zona orbital al voltant d’una estrella en la qual compostos volàtils com l’aigua poden condensar-se en gel sòlid. Per això, és “molt improbable” que Barnard b tingui aigua líquida a la superfície, però no es pot descartar que la tingui al subsòl.

L’Estel de Barnard ha estat monitoritzada durant més de 20 anys. Ribas i col·laboradors van utilitzar centenars d’observacions de velocitat radial obtingudes amb diferents instruments per part de diversos projectes i investigadors diferents. Aquestes mesures es van veure coronades per una intensa campanya d’observació amb l’espectrògraf CARMENES, que es troba a l’Observatori de Calar Alto, Serra de Filabres (Almeria).