Kepler cúmul Plèiades

Igual que ballarins de ballet còsmic, les estrelles del cúmul de les Plèiades estan girant. Però ho fan a diferents velocitats. Els astrònoms s’han preguntat el que determina les velocitats de rotació d’aquestes estrelles al cúmul Plèiades.

En observar aquests ballarins estel·lars, telescopi espacial Kepler de la NASA durant la seva missió K2 ha creat un catàleg dels períodes de rotació de les estrelles en un clúster. Aquesta informació pot ajudar als astrònoms a obtenir una idea d’on i com es formen els planetes al voltant d’aquestes estrelles, i com aquests evolucionen.

El cúmul estel·lar de les Plèiades és un dels cúmuls d’estrelles més propers i es pot veure a simple vista, amb domicili a 445 anys llum de distància de la Terra. En uns 125 milions d’anys, aquestes estrelles han assolit “l’edat adulta.” En aquesta etapa de la seva vida, les estrelles estan girant probablement més ràpid que mai.

Kepler va observar aproximadament 1.000 membres estel·lars de les Plèiades en el transcurs de 72 dies. El telescopi mesura les velocitats de rotació de més de 750 estrelles de les Plèiades, incloent-hi prop de 500 de les més baixes en massa, més petites, i els membres més febles de dispersió, les rotacions no poden ser detectades per instruments basats en terra.

Kepler mesura la llum estel·lar inferir la velocitat de rotació d’una estrella en recollir petits canvis en la seva lluentor. Aquests canvis són el resultat de “taques solars”, que, igual que les taques solars més-familiars en el nostre sol, es formen quan les concentracions de camp magnètic eviten l’alliberament normal d’energia en la superfície d’una estrella. Les regions afectades es tornen més fredes que el seu entorn i apareixen fosques en comparació.

Durant les seves observacions de les Plèiades, un clar patró sorgir en les dades: Les estrelles més massives tendeixen a girar lentament, mentre que les estrelles menys massives tendeixen a girar ràpidament. Els períodes de grans estrelles va oscil·lar entre 1 i un màxim d’11 dies terrestres. Moltes estrelles de baixa massa, però, van tenir menys d’un dia per completar una pirueta. (En comparació, el nostre sol gira totalment un cop cada 26 dies.)