Gliese 581G

Un equip de caçadors de planetes de la Universitat de Califòrnia (UC) i la Institució Carnegie de Washington ha anunciat el descobriment del planeta Gliese 581G un planeta potencialment habitable.

Amb tres vegades la massa de la Terra orbitant una estrella propera a una distància que el situa just al mig de la “zona habitable.”
Aquest descobriment va ser el resultat de més d’una dècada d’observacions utilitzant l’observatori Keck a Hawaii, un dels telescopis òptics més grans del món. La investigació, patrocinada per la NASA i la Fundació Nacional de Ciència, col·loca al planeta en una zona on podria existir aigua líquida a la superfície del planeta. Si es confirma, aquest seria l’exoplaneta més semblant a la Terra descobert fins ara i el primer cas potencialment habitable.

Per als astrònoms, un planeta “potencialment habitable” és un que podria sustentar la vida, no necessàriament un on prosperarien els éssers humans. Habitabilitat depèn de molts factors, però tenir aigua líquida i una atmosfera estan entre els més importants.
No s’han trobat elements.

Els nous resultats es basen en 11 anys d’observacions de la propera estrella nana vermella Gliese 581 usant l’espectròmetre HIRES en el Telescopi Keck I. L’espectròmetre permet mesuraments precisos de la velocitat radial d’una estrella (el seu moviment al llarg de la línia de visió des de la Terra), que poden revelar la presència de planetes. La distorsió gravitatòria d’un planeta en òrbita provoca canvis periòdics en la velocitat radial de l’estrella amfitriona. Molts planetes indueixen oscil·lacions complexes en moviment de l’estrella, i els astrònoms utilitzen sofisticades anàlisis per detectar planetes i determinar-ne les òrbites i masses.