Cassini captura pols interestel·lar

La nau espacial Cassini de la NASA ha detectat la signatura dèbil però diferent de pols que ve de fora del nostre sistema solar. La investigació, dirigida per un equip de científics de la Cassini principalment d’Europa, es publica aquesta setmana a la revista Science.

Cassini ha estat en òrbita al voltant de Saturn des de 2004, estudiant el planeta gegant, els seus anells i les seves llunes. Cassini captura pols interestel·lar, milions de grans de pols riques en gel amb el seu instrument analitzador de pols còsmica. La gran majoria dels grans de la mostra procedeixen de la superfície d’Encèlad, lluna geològicament activa de Saturn.

No obstant això, entre els milers de grans microscòpics recollits per Cassini, uns pocs especials – només 36 grans – es destaquen entre la multitud. Els científics conclouen que aquestes motes de material van venir de l’espai interestel·lar – l’espai entre les estrelles.

La pols extraterrestre en el sistema solar no és inesperada. En la dècada de 1990, l’ESA / NASA Ulisses missió va fer les primeres observacions in situ d’aquest material, que després van ser confirmats per la nau espacial Galileu de la NASA. La pols es remunta al núvol interestel·lar local: una bombolla gairebé buida de gas i pols per la que el nostre sistema solar està viatjant.

Els diminuts grans de pols s’afanya a través del sistema de Saturn en més de 72.000 quilòmetres per hora, prou ràpid per a evitar ser atrapat a l’interior del sistema solar per la gravetat del sol i els seus planetes.

És important destacar que, a diferència d’Ulisses i Galileu, Cassini va ser capaç d’analitzar la composició de la pols per primera vegada, que el mostra a estar fet d’una barreja molt específica dels minerals. Els grans tots tenien una substància química sorprenentment similars al maquillatge, que conté els elements principals que formen roques com el magnesi, silici, ferro i calci en proporcions còsmiques. Per contra, s’han trobat elements més reactius com el sofre i el carboni a ser menys abundants en comparació a l’abundància còsmica.

Crèdit: Emily Baldwin, ESA