Adéu al telescopi espacial Kepler

El telescopi espacial Kepler ha estat desconnectat per la NASA aquest mes.
Després de nou anys a l’espai recopilant dades de planetes, estrelles, fins i tot supernoves, Kepler s’ha quedat sense combustible.

La NASA ha decidit retirar la nau espacial dins de la seva òrbita actual, segura, lluny de la Terra. Kepler deixa un llegat de més de 2.600 descobriments planetaris des de fora del nostre sistema solar, molts dels quals podrien ser llocs prometedors per a la vida.

Kepler ha obert els ulls a la diversitat de planetes que hi ha a la nostra galàxia. L’anàlisi més recent dels descobriments de Kepler conclou que entre el 20 i el 50 per cent de les estrelles que es veuen en el cel nocturn probablement tindran planetes petits, possiblement rocosos, de dimensions similars a la Terra i situades a la zona habitable de les seves estrelles primàries.
Això significa que estan situats a distàncies de les estrelles dels seus pares on l’aigua líquida, un ingredient vital per a la vida com la coneixem, podria agrupar-se a la superfície del planeta.

Aquesta presentació amb diapositives necessita JavaScript.

Llançat el 6 de març de 2009, el telescopi espacial Kepler va combinar tècniques d’última generació en la mesura de la brillantor estel·lar amb la càmera digital més gran equipada per a les observacions de l’espai exterior en aquell moment.

Originalment posicionada per mirar contínuament a 150.000 estrelles en un tros de cel en la constel·lació de Cygnus, Kepler va fer la primera cerca de planetes a la nostra galàxia i es va convertir en la primera missió de l’agència de detectar planetes de mida terrestre a les zones habitables de les seves estrelles.

Quatre anys a la missió, després de complir els objectius principals de la missió, els errors mecànics van detenir temporalment les observacions. L’equip de la missió va poder dissenyar una solució, canviant el camp de visió de la nau aproximadament cada tres mesos.
Això va permetre una missió ampliada per a la nau espacial, anomenada K2, que va durar tant que la primera missió i va superar el recompte d’estrelles enquestes de Kepler fins a més de 500.000.

L’observació de tantes estrelles ha permès als científics comprendre millor els comportaments i propietats estel·lars, que és informació crítica en l’estudi dels planetes que els orbiten.
Una nova investigació sobre estrelles amb dades de Kepler també està impulsant altres àrees de l’astronomia, com la història de la nostra galàxia Via Làctia i les etapes inicials d’explosió d’estrelles anomenades supernoves que s’utilitzen per estudiar el ràpid que s’està expandint l’univers.

“Sabem que la retirada de la nau espacial no és el final dels descobriments de Kepler”, va dir Jessie Dotson, el científic del projecte de Kepler al Centre de Recerca d’Ames de la NASA al Silicon Valley de Califòrnia. “Estic molt entusiasmat amb els diversos descobriments que encara no provenen de les nostres dades i com les futures missions es basaran en els resultats de Kepler”.