Adéu al telescopi espacial Kepler

La NASA retira el telescopi espacial Kepler, passa la torxa de caça del planeta
Telescopi espacial Kepler.

Després de nou anys en un espai profund recopilant dades que indiquen que el nostre cel es ple de milers de milions de planetes ocults – més planetes que estrelles – el telescopi espacial Kepler de la NASA s’ha quedat sense combustible.

La NASA ha decidit retirar la nau espacial dins de l’òrbita segura actual, lluny de la Terra. Kepler deixa un llegat de més de 2.600 descobriments de planetes fora del nostre sistema solar, molts dels quals podrien ser llocs prometedors per a la vida.

Kepler ens ha obert la mirada a la diversitat de planetes que existeixen a la nostra galàxia. L’anàlisi més recent dels descobriments de Kepler conclou que és probable que entre el 20 i el 50% de les estrelles visibles al cel nocturn tinguin planetes petits, possiblement rocosos, similars a la Terra i situats a la zona habitable de les seves estrelles parentals.

Llançat el 6 de març de 2009, el telescopi espacial Kepler va combinar tècniques d’avantguarda per mesurar la brillantor estel·lar amb la càmera digital més gran equipada per a observacions de l’espai exterior en aquell moment. Originalment posicionat per mirar constantment a 150.000 estrelles a la constel·lació Cygnus, Kepler va fer la primera enquesta dels planetes de la nostra galàxia i es va convertir en la primera missió de l’agència per detectar planetes habitables de la seva galàxia.

Quatre anys després de complir els objectius de la missió, les fallades mecàniques van aturar temporalment les observacions. L’equip de la missió va ser capaç d’elaborar una solució, canviar el camp visual de la nau espacial aproximadament cada tres mesos. Això va permetre una missió ampliada per a la nau espacial, anomenada K2, que va permetre a Kepler observar més de 500.000 estrelles.

L’observació de tantes estrelles ha permès als científics entendre millor les conductes i les propietats estel·lars, la qual cosa és informació fonamental en l’estudi dels planetes que les orbiten. La nova investigació sobre les estrelles amb dades de Kepler també afavoreix altres àrees de l’astronomia.

Les dades de la missió estesa també es van posar a disposició del públic i de la comunitat científica immediatament, la qual cosa va permetre que els descobriments es realitzessin a un ritme increïble i fixessin una barra alta per a altres missions.

S’espera que els científics passin una dècada o més a la recerca de nous descobriments en el tresor de dades que proporciona Kepler.