Mons de TRAPPIST-1

Els astrònoms han descobert un sistema de set planetes de la grandària de la Terra a només 40 anys llum de distància.

Utilitzant telescopis basats en terra i a l’espai, incloent-hi el VLT (Very Large Telescope), tots els planetes van ser detectats quan passaven davant del seu estel, l’estavella nana ultrafreda coneguda com a TRAPPIST-1.

Tres dels planetes es troben a la zona habitable i podrien albergar oceans d’aigua en les seves superfícies, augmentant la possibilitat que el sistema pogués acollir vida.

Aquest sistema té tant el major nombre de planetes de la grandària de la Terra com el major nombre de mons que podrien comptar amb aigua líquida en les seves superfícies.

Utilitzant el telescopi TRAPPIST–Sud, instal·lat en l’Observatori La Silla, el Very Large Telescope (VLT), en Paranal, i el telescopi espacial Spitzer de la NASA, així com altres telescopis del món, els astrònoms han confirmat l’existència de, almenys, set petits planetes orbita’n la nana vermella freda TRAPPIST-1.

Tots els planetes, nomenats com TRAPPIST-1b, c, d, i, f, g i h, en ordre creixent de distància del seu estel, tenen grandàries similars a la Terra.

TRAPPIST-1

Els astrònoms van observar els canvis en l’emissió de llum de l’estel causats per cadascun dels set planetes que passen davant d’ella — un esdeveniment conegut com a trànsit — i això els va permetre extreure informació sobre les seves grandàries, composicions i òrbites.

Van descobrir que, almenys els sis planetes interiors, són comparables a la Terra quant a grandària i temperatura.

L’autor principal, Michaël Gillon, de la Universitat de Lieja (Bèlgica) està encantat amb els resultats: “Es tracta d’un sistema planetari sorprenent, no només perquè hem oposat tants planetes, sinó perquè són tots sorprenentment similars en grandària a la Terra!”.

Amb tan sols el 8% la massa del Sol, TRAPPIST-1 és molt petita en termes estel·lars (solament una mica més gran que el planeta Júpiter) i, encara que està relativament prop de nosaltres, en la constel·lació d’Aquari, és molt tènue.

Els astrònoms esperaven que aquest tipus d’estel nan poguessin albergar molts planetes de la grandària de la Terra en òrbites atapeïdes, convertint-les en objectius prometedors per a la cerca de vida extraterrestre, però TRAPPIST-1 és el primer sistema d’aquest tipus descobert.

El coautor Amaury Triaud amplia la informació: “L’emissió d’energia d’estels nans com TRAPPIST-1 és molt més feble que la del nostre Sol. Perquè hi hagués aigua en les seves superfícies els planetes haurien d’estar en òrbites molt més properes que les que podem veure en el Sistema Solar. Afortunadament, sembla que aquest tipus de configuració compacta és el que estem veient al voltant de TRAPPIST-1!”.

L’equip va determinar que tots els planetes del sistema són similars en grandària a la Terra i a Venus, o una mica més petits. Els mesuraments de densitat suggereixen que, almenys, els sis planetes de la zona més interna són probablement rocosos en la seva composició.

Les òrbites planetàries no són molt més grans que les del sistema galileano de llunes de Júpiter i molt més petites que l’òrbita de Mercuri en el Sistema Solar. No obstant això, la petita grandària de TRAPPIST-1 i la seva baixa temperatura signifiquen que l’energia que proporciona als seus planetes és similar a la rebuda pels planetes interiors del nostre Sistema Solar;TRAPPIST-1c, d i f reben quantitats similars d’energia que Venus, la Terra i Mart, respectivament.

Els set planetes descoberts en el sistema podrien, potencialment, tenir aigua líquida en les seves superfícies, encara que les seves distàncies orbitals fan que això siguin més probable en alguns dels candidats que en uns altres.

Els models climàtics suggereixen que els planetes més interiors, TRAPPIST-1b, c i d, són probablement massa calentes per albergar aigua líquida, excepte tal vegada en una petita fracció de les seves superfícies.

La distància orbital del planeta més extern del sistema, TRAPPIST-1h, no s’ha confirmat, encara que és probable que sigui massa distant i fred per albergar aigua líquida — suposant que no estigui tenint lloc cap procés d’escalfament alternatiu.

TRAPPIST-1i, f i g, no obstant això, representen el sant grial per als astrònoms caçadors de planetes, ja que orbitan a la zona habitable de l’estel i podrien albergar oceans d’aigua en les seves superfícies.

Aquests nous descobriments fan del sistema de TRAPPIST-1 un objectiu molt important per a futurs estudis. El Telecopi Espacial Hubble ja està sent utilitzat per buscar atmosferes al voltant dels planetes i el membre de l’equip, Emmanuël Jehin, està entusiasmat amb les futures possibilitats: “Amb la propera generació de telescopis com l’I-ELT (European Extremely Large Telescope d’ESO), i el telescopi espacial JWST (NASA/ESO/CSA James Webb Space Telescope) aviat podrem buscar aigua i fins i tot proves de vida en aquests mons”.