Encèlad el món oceà.

La missió de la NASA Cassini proporciona nous coneixements sobre Encèlad el món oceà al nostre Sistema Solar.

La nau espacial Cassini va detectar l’hidrogen en l’erupció de gas i material gelat d’Encèlad durant la seva última, i més profunda, immersió mitjançant l’erupció del 28 d’octubre de 2015. A partir d’aquestes observacions, científics han determinat que gairebé el 98 per cent del gas és aigua, al voltant d’1 per cent és hidrogen i la resta és una barreja d’altres molècules, incloent-hi diòxid de carboni, metà i amoníac.

El mesurament es va realitzar usant l’instrument de Cassini’s Ion i Neutral Mass Spectrometer -espectròmetre de Masses- (INMS), que ensuma els gasos per determinar la seva composició. INMS va ser dissenyat per provar l’atmosfera superior de la lluna de Saturn, Tità. Després del sorprenent descobriment de Cassini, els científics van tornar els seus detectors cap a la petita lluna.

Cassini no va ser dissenyat per detectar signes de vida a les erupcions d’Encèlad de fet, els científics no coneixien les erupcions de gas fins després que la nau va arribar a Saturn.

Els nous resultats són una línia independent de l’evidència que l’activitat hidrotèrmica es porta a terme a l’oceà Encèlad. Els resultats previs, publicat al març del 2015, van suggerir que l’aigua calenta està interactuant amb la roca sota el mar; les noves troballes donen suport a aquesta conclusió i afegeixen que la roca sembla estar reaccionant químicament per produir l’hidrogen.

L’article que detalla els resultats del telescopi espacial Hubble, publicat a The Astrophysical Journal Letters, informa sobre les observacions d’Europa des del 2016 en què es va observar una erupció de materials des de la superfície de la lluna en el mateix lloc on Hubble va veure evidència en 2014.

L’erupció recentment fotografiada s’eleva aproximadament 100 quilòmetres per sobre de la superfície d’Europa, mentre que l’observada en 2014 es va estimar en al voltant de 50 quilòmetres d’altura. Tots dos corresponen a la localització d’una regió extraordinàriament càlida que conté característiques que semblen ser les esquerdes a l’escorça gelada de la lluna. Els investigadors especulen que, com Encèlad, això podria ser evidència d’aigua en erupció des de l’interior de la lluna.

Per tant les observacions del 2014 i 2016, l’equip va utilitzar el telescopi espacial Hubble d’espectrògraf d’imatges (ITS) per detectar les erupcions a la llum ultraviolada. Com Europa passa per davant de Júpiter, qualsevol característica atmosfèriques al voltant de la vora de la lluna bloqueja la llum de Júpiter, permetent STIS veure les característiques a la silueta.

La futura exploració de mons oceànics de la NASA està activat mitjançant el monitoratge de l’Hubble de l’activitat geològica d’Europa i d’investigació a llarg termini de la Cassini de la ploma d’Encèlad. En particular, les dues investigacions estan posant les bases per a la missió a Europa de les podadores de la NASA, que està previst per al seu llançament en la dècada del 2020.

Per obtenir més informació sobre els mons oceànics en el nostre sistema solar i més enllà, visiteu:

https://www.nasa.gov/specials/ocean-worlds