Atmosferes a TRAPPIST-1

L’any passat, la NASA va anunciar els set planetes semblants a la Terra del sistema TRAPPIST-1 , els científics han estat treballant per comprendre millor aquests mons atractius a tan sols 40 anys llum de distància. Gràcies a les dades d’una combinació de telescopis espacials i terrestres, sabem més sobre TRAPPIST-1 que qualsevol altre sistema planetari, a més del nostre sistema solar.

Un nou estudi a la revista Astronomy and Astrophysics, que utilitza dades dels telescopis espacials Spitzer i Kepler de la NASA, ofereix la millor imatge del que estan fets aquests planetes. Van utilitzar les observacions del telescopi per calcular les densitats amb més precisió que mai, després van utilitzar aquests nombres en simulacions complexes. Els investigadors van determinar que tots els planetes estan formats principalment per roca. A més, alguns tenen fins a un 5 per cent de la seva massa en aigua, que és 250 vegades més que els oceans de la Terra.

La forma que l’aigua adquireix als planetes TRAPPIST-1 dependrà de la quantitat de calor que reben de la seva estrella nana, que només és al voltant del 9 per cent del nostre Sol. Els planetes més propers a l’estrella tenen més probabilitats d’albergar aigua en forma de vapor atmosfèric, mentre que els més allunyats poden tenir aigua congelada a les seves superfícies com a gel.

La qüestió de les atmosferes dels planetes també és important per comprendre si l’aigua líquida podria estar present en aquestes superfícies, un ingredient essencial per a l’habitabilitat. El Telescopi espacial Hubble de la NASA ha investigat sis dels set planetes TRAPPIST-1, i els resultats nous en quatre d’ells es publiquen a Nature Astronomy. En el nou estudi, Hubble revela que almenys tres dels planetes TRAPPIST-1 – d, e i f – no semblen contenir atmosferes inflables i rics en hidrogen com els gegants de gasos del nostre propi sistema solar. L’hidrogen és un gas d’efecte hivernacle, i farà que aquests planetes estrets i càlids i inhòspits arribin a la vida.

El 2016, les observacions de Hubble tampoc van trobar proves d’atmosferes d’hidrogen en b i c. Aquests resultats i els nous, en canvi, afavoreixen atmosferes més compactes com les de la Terra, Venus i Mart. Es necessiten observacions addicionals per determinar el contingut d’hidrogen de l’atmosfera del planeta g

Ambdós estudis ajuden a alliberar el Telescopi espacial James Webb de la NASA, programat per iniciar-se en 2019. Webb investigarà més profundament les atmosferes planetàries, buscant gasos més pesats com el diòxid de carboni, el metà, l’aigua i l’oxigen. La presència d’aquests elements podria oferir indicis de si la vida podria estar present, o si els planetes són habitables.